Согласно исследованиям, опубликованные в Associated Press, большая часть всех ядерных установок США, а именно три четверти из них, распространяют радиоактивный тритий в окружающую среду через утопленные трубы в подводном грунте, транспортирующие воду для дальнейшего охлаждения реакторов. Через эти трубы тритий может проникнуть в грунтовые воды, что происходит довольно-таки часто.

Самым простым способом обнаружения подобного рода утечек является подключение электрического тока к трубам с дальнейшей целью выявления коррозии металла или применение ультразвука как способ обнаружения трещин, через которые и просачиваются тритий. Но данный способ является косвенным и неэффективен на практике — риск пропуска при проверке уязвимого места трубы довольно велик. Наиболее действенным способом проверки является выкапывание труб с последующим их визуальным осмотром. Но для такого рода процедуры нужно дорогостоящее оборудование и длительные трудоемкие работы, которые также обойдутся в немалый денежный эквивалент. Все это чересчур затратно.

С целью минимизировать убытки, отыскать более дешевый и удобный способ решения данной проблемы учеными из MIT (Массачусетский технологический институт) была начата разработка маленьких сферических роботов, способные вести проверку состояния труб. Что немаловажно, результаты своих работ роботы должны передавать в режиме реального времени.

На данный момент уже известны результаты работы ученых – сферический робот, размером с куриное яйцо, способен перемещаться внутри труб, осматривая их внутреннюю поверхность. Встроенная в робота видеокамера позволяет передавать полученные изображения в режиме реального времени, что возможно благодаря лазерной оптической системе, радиус действия которого составляет до 100 метров.

Движение роботов внутри полости труб может осуществляться по течению воды, также роботы могут контролировать своё перемещение, используя клапаны Y-формы, подключенные к сети внутренних трубопроводов робота и располагающиеся во внешней оболочке корпуса. Открывая и закрывая определенные клапаны, робот информируется о том, в какой из трубопроводов вода бьёт струей и используя эффект Коанда выбирает дальнейшее направление движения.

В разработке находится система, позволяющая видеокамере робота поворачиваться и наклоняться. Для достижения этого результата планируется установка карданного подвеса с двумя осями, перемещающий центр массы робота и поворачивающий камеру в нужном направлении.

Срок эксплуатации робота будет невысок, так как среда их работы является радиоактивным. Но несмотря на это, данное весьма полезное изобретение будет активно применяться на практике, и, возможно, в будущем полностью заменит традиционные способы проверки труб на их целостность.